El dilema del analgésico

Por Jacob Blake, MD

Los analgésicos recetados son medicamentos potentes que reducen el dolor al interferir con la capacidad del sistema nervioso para transmitir señales de dolor. La mayoría de los analgésicos también estimulan partes del cerebro asociadas con el placer para que, además de bloquear el dolor, produzcan un efecto.

Los analgésicos recetados más potentes se denominan opioides. Estas drogas producen una euforia de corta duración, pero debido a que son adictivas, su uso a largo plazo puede conducir a una dependencia física. El cuerpo se adapta a la presencia de la sustancia y si el consumo de drogas se detiene abruptamente, se producen síntomas de abstinencia. El cuerpo también podría desarrollar una tolerancia al medicamento, lo que significa que se deben tomar dosis más altas para lograr los mismos efectos de alivio del dolor.

A pesar de un enorme enfoque en el uso clínico de analgésicos opioides, el tema sigue siendo bastante controvertido. Hay personas dentro de la comunidad médica que argumentan que los médicos deberían dejar de recetar opioides en pacientes con dolor crónico debido al aumento de las sobredosis de opioides durante los últimos 10 años. Los del otro lado del argumento buscan preservar el derecho de los pacientes con dolor crónico a vivir con menos sufrimiento.

Historia detrás del uso de opioides.

Los opioides se han usado durante miles de años para controlar el dolor, con su primer uso en forma de opio hasta que se desarrolló la morfina en 1803. Después de que se inventó la aguja hipodérmica, la morfina se usó ampliamente para tratar a los soldados con lesiones traumáticas dolorosas. En la década de 1890, Bayer AG, el inventor de la aspirina, desarrolló heroína y la promovió brevemente como una pastilla para el dolor menos adictiva hasta que se descubrió que era altamente adictiva e ilegalizada.

Un movimiento en la década de 1960 para aumentar la accesibilidad de los medicamentos para el dolor fue provocado por la falta de opciones de control del dolor para los pacientes con cáncer. En la década de 1990, se crearon múltiples medicamentos sintéticos con perfiles de acción corta y larga. Las ventas de opioides se cuadruplicaron entre 1999 y 2010. Los médicos usaron estos compuestos más abundantemente con pacientes con dolor crónico. Oxycontin se convirtió en un nombre familiar. El aumento de las muertes asociadas con estos medicamentos siguió. Las muertes por prescripción de opioides se han vuelto demasiado comunes.

¿Funcionan para el dolor crónico y deberían estar disponibles?

Lamentablemente, la respuesta es sí y no. Los datos para la terapia con opioides a largo plazo se basan principalmente en estudios a corto plazo que generalmente duran solo 90 días. Hay una falta de datos a largo plazo que muestren si el uso continuo resulta o no en un estado funcional más alto o menos discapacidad entre los pacientes que sufren de dolor crónico. Por el contrario, la experiencia anecdótica nos dice que hay muchos pacientes que usan los opioides de manera adecuada y reportan mejoras significativas en estos parámetros. Parecen ayudar a aliviar el dolor y el sufrimiento en muchos pacientes que ya han probado y fracasado en tratamientos más conservadores.

Los médicos que se especializan en el tratamiento del dolor están encargados de la difícil tarea de evaluar el riesgo de que cada paciente tenga una posible distracción, abuso o adicción al mismo tiempo que ofrecen esperanza y compasión. Según el nivel y la condición de riesgo, los médicos deben determinar si estos medicamentos son el tratamiento adecuado para un paciente con dolor crónico. Como paciente, debe confiar en que su médico tomará la decisión correcta para usted.

Para alterar el curso de esta epidemia de opioides, se necesitará combinar más alternativas y elegir con delicadeza qué pacientes son los candidatos adecuados para estos medicamentos. La esperanza es que encontremos un área en el medio donde los opioides recetados estarán disponibles cuando se necesiten desesperadamente, pero se mantengan fuera de las manos de aquellos que puedan sucumbir a ellos.

Más información sobre el Centro de Manejo del Dolor en el norte de Nevada Medical Center.